La enfermedad de Alzheimer

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¿Qué sucede en el cerebro de una persona con Alzheimer?

El alzheimer es una de las enfermedades más comunes en gente de la tercera edad. Se calcula que afecta a 1 de cada 10 personas mayores de 65 años. Hoy en día es sabido que 44 millones de personas alrededor del mundo la padecen. Y, según los expertos, esta dolencia aumentará. De hecho se prevé que llegue a afectar a 135 millones de personas en el 2050.

Esta tendencia responde al envejecimiento de la población propia de las sociedades desarrolladas, puesto que se trata de un desorden neurodegenerativo que muy a menudo está ligado a la edad. Actualmente, el 63,4% de las personas que la padecen son mayores de 65 años, mientras que en la población menor de 60 años la enfermedad se presenta en un 10%. La causa más común es el envejecimiento de la persona, en detrimento a los casos hereditarios que representan tan solo entre un 1 y 5% de los afectados.

“Se prevé que el Alzheimer llegue a afectar a 135 millones de personas en el 2050.”

¿Cómo se descubrió esta demencia senil?

Este tipo de demencia senil fue descubierta por el neurólogo y psiquiatra alemán Alois Alzheimer cuando en el año 1901 ingresó en la Institución de Enfermos Mentales y Epilépticos de Frankfurt una mujer de 51 años con un cuadro de síntomas extraño: un constante estado de confusión y agitación, y desorientación en el espacio y tiempo; así como presentaba fallos en la memoria, tenía conductas paranoides y deambulaba de forma persistente por la habitación que le había sido asignada.

En el año 1906, la paciente murió y el doctor Alzheimer solicitó permiso para estudiar su cerebro. Al examinarlo se dió cuenta de que parte del cerebro se había reducido y que un tercio de las neuronas habían sido destruidas por una especie de costras, actualmente conocidas como placas seniles y ovillos neurofibriliares. Si bien estas primeras observaciones fueron cruciales para el descubrimiento del Alzheimer, actualmente aún queda mucho por investigar pues son numerosas las incógnitas que rodean dicha enfermedad.

“Descubierta por el neurólogo y psiquiatra alemán Alois Alzheimer cuando en el año 1901 ingresó en la Institución de Enfermos Mentales y Epilépticos de Frankfurt una mujer de 51 años con un cuadro de síntomas extraño: un constante estado de confusión y agitación, y desorientación en el espacio y tiempo.”

Pero qué pasa exactamente en el cerebro de una persona que padece Alzheimer? Por una parte, se produce el deterioro de las neuronas relacionadas con la memoria y el pensamiento, interrumpiendo el paso de mensajes. Este cambio contribuye a la aparición de degeneraciones del tejido cerebral, las llamadas “placas y ovillos” y a la reducción del tamaño de la corteza cerebral debido a que los espacios del centro del cerebro aumentan de tamaño, produciendo el encogimiento del mismo así como su atrofiamiento. Actualmente, se sabe además que la mayor responsable de la aparición del alzheimer es la proteína tau y no la beta-amiloide, como se creía anteriormente. De modo que el comportamiento disfuncional de esta proteína produce una pérdida y deterioro de la memoria cognitiva, acumulandose en las neuronas del hipocampo (el centro de la memoria) y produciendo la muerte de dichas neuronas. Posteriormente, este proceso de deterioro se agrava con la acumulación de la proteína amiloide que produce esta especie de “placas y ovillos”.

“Son muchas las investigaciones que se llevan a cabo para encontrar una cura. Actualmente, un grupo de científicos australianos ha descubierto un tratamiento experimental que podría revertir el deterioro producido en el cerebro de las personas con Alzheimer.”

¿Cómo se produce la enfermedad del Alzheimer?

Por otra parte, se ha descubierto que esta dolencia tiene un fuerte impacto en las personas con Síndrome de Down debido a una trisomía en el cromosoma 21; es decir, por la existencia de un cromosoma 21 extra. De modo que dicha combinación genética tiende a producir que se presente un exceso de proteínas precursoras de amiloide, que favorecen la acumulación de los fragmentos causantes de la placa senil, propia del Alzheimer.

Por suerte, son muchas las investigaciones que se llevan a cabo para encontrar una cura. Actualmente, un grupo de científicos australianos ha descubierto un tratamiento experimental que podría revertir el deterioro producido en el cerebro de las personas con Alzheimer. Dicho estudio se publicó en la revista Science Translational Medicine, en el año 2015. La cura consistiría en el uso de ondas de ultrasonido, que al oscilar de manera rápida, activaría las células microgliales que eliminan las placas amiloides, responsables de destruir las sinapsis del cerebro.

Por otra parte, también se están estudiando posibles vacunas que puedan prevenir la enfermedad. La más conocida es la EB101, patentada en Estados Unidos en el 2010, que mostró a través de estudios concluyentes dos años más tarde, un real efecto preventivo y terapéutico sin provocar efectos secundarios, a diferencia de sus antecesoras.

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10 comentarios en «La enfermedad de Alzheimer»

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